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Choisir un hippocampe

Choisir un hippocampe

Doucement, avec un mouvement de balancement presque imperceptible, les hippocampes chevauchent les doux courants récifaux, dérivant d'une tête de corail à l'autre, ou s'attachant à des gorgones agitant dans la brise liquide. Bien nommés, les hippocampes ne sont en fait rien de plus que des poissons nageurs debout, classés parmi les poissons osseux (téléostéens), qui comprennent la plupart des espèces de poissons vivants aujourd'hui. Leur apparence unique et leur style gracieux attirent les aquariophiles et, dans les meilleures circonstances, ils peuvent prospérer dans un aquarium récifal bien établi.

Les hippocampes sont classés dans la même famille que les syngnathes, les dragons de mer et les chevaux de pipe (Syngnathidae), la seule famille de vertébrés connue dans laquelle les mâles - et non les femelles - tombent enceintes. Et si ce n'est pas assez étrange, presque toutes les espèces d'hippocampes sont strictement monogames, avec un rituel de séduction et d'accouplement qui pourrait être décrit comme tendre ou même affectueux. Un couple d'hippocampes s'accouple à plusieurs reprises et exclusivement pendant et entre les saisons de reproduction. Tout au long de leur vie ensemble, le couple renforce leur lien avec des danses de bienvenue élaborées quotidiennement tous les jours après l'aube. La femelle nage vers le mâle et les deux changent de couleur, se promenant et pirouettant pendant plusieurs minutes. Ils se séparent ensuite pour le reste de la journée.

Lorsque ses œufs se sont développés, la femelle les pond à l'entrée de poches de couvain spéciales trouvées sur le ventre du mâle. La poche se ferme et le mâle gravide féconde ensuite les œufs. Il les garde dans sa poche jusqu'à ce qu'ils aient atteint un stade de développement relativement avancé. Lorsque le mâle est prêt à accoucher, les contractions et les contorsions du couteau-jack expulsent les jeunes vivants de la sécurité de la poche de leur père. Les alevins sont des répliques miniatures de leurs parents, dont la taille varie de seulement 7 à 11 millimètres de longueur, mais qui sont pourtant totalement indépendants dès la naissance.

Le matin après l'accouchement, le salut habituel des femmes s'intensifie, devenant une parade nuptiale complète qui peut durer jusqu'à neuf heures au cours desquelles le couple se reproduit. Tout au long de leur partenariat, le couple ignore tous les autres hippocampes. Si leur partenaire disparaît, ils tardent à chercher un nouveau partenaire.

Trente espèces d'hippocampes

On ne connaît que trente espèces d'hippocampes, toutes classées en un seul genre, Hippocampe, un mot grec signifiant «cheval courbé». On les trouve principalement dans les eaux tempérées et tropicales (généralement entre 45 degrés N et S de latitude), favorisant les récifs coralliens, les mangroves, les herbiers marins et les habitats estuariens. Leur taille peut varier de 20 millimètres (moins d'un pouce), comme dans les espèces australiennes récemment découvertes, Hippocampe minotaure, à 30 centimètres (plus d'un pied) comme dans le grand hippocampe du Pacifique, Hippocampus ingens. On pense que la durée de vie de ces poissons, dont on sait peu de choses, varie d'environ un an pour les espèces plus petites à environ quatre ans pour les espèces moyennes et plus grandes.

Les hippocampes ont des yeux qui se déplacent indépendamment les uns des autres, ce qui facilite la détection de leurs proies de petits crustacés (crevettes de saumure) et de plancton, qu'ils sucent dans leur bouche en forme de tube avec un claquement rapide de leur tête. N'ayant pas d'estomac, ces créatures ont un appétit vorace pour satisfaire leur système digestif inefficace. Dans l'aquarium, il est difficile de leur faire manger autre chose que des aliments vivants.

Les hippocampes n'ont pas d'écailles comme les autres poissons, mais plutôt la peau tendue sur une série de plaques osseuses, donnant au ventre et au tronc son aspect annelé. Bien que la plupart des hippocampes aient une couleur naturelle brunâtre, beige ou même noire pour correspondre à leur environnement, ils changent de couleur pendant les salutations et la parade nuptiale, ainsi que pour se cacher des prédateurs. Selon les espèces, certains hippocampes peuvent se rendre orange fluorescent à violet foncé.

Les hippocampes sont difficiles à élever dans l'aquarium

Avant d'acquérir des hippocampes pour votre aquarium, considérez qu'ils sont délicats et que leur nombre a été sévèrement épuisé par la surexploitation à des fins médicales traditionnelles en Asie, en étant ce que les pêcheurs appellent les prises accessoires. Ces poissons «supplémentaires» sont capturés dans des filets mais n'ont aucune valeur économique et sont finalement capturés par le commerce des aquariums. Ils sont classés comme «vulnérables» sur la Liste rouge des animaux menacés de l'UICN.

En raison du déclin de la population d'hippocampes et du fait que ces poissons sont si difficiles à élever et à garder en captivité, seuls les aquariophiles expérimentés devraient entreprendre de les garder. Pratiquement tous les hippocampes des animaleries ont été capturés dans la nature. Alors que des efforts sont en cours pour créer l'élevage et l'aquaculture des hippocampes en Asie du Sud-Est, il ne s'agit que de petites exploitations et ne produisant pas encore un grand nombre d'animaux.

Si vous décidez que vous êtes prêt à garder des hippocampes, assurez-vous de déterminer quelles espèces vous obtiendrez afin de répondre à ses besoins en matière d'habitat. Le réservoir doit être grand, au moins 25 gallons. Vous devez également être en mesure de fournir de la nourriture vivante - artémie et crevettes fantômes - au moins deux fois par jour. Si vous les gardez bien, vous serez récompensé par une expérience d'aquarium vraiment unique, une chance de les voir se reproduire et la vue extraordinaire de la naissance de leurs petits.

Avant de commencer, rendez-vous sur www.projectseahorse.org le site de The Seahorse Project, le travail de scientifiques qui étudient les hippocampes et travaillent pour leur conservation. Si vous élevez ou gardez des hippocampes, ils sont intéressés à avoir de vos nouvelles.