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Crotale né d'une vierge

Crotale né d'une vierge

BOULDER, Colorado - Une jeune célébrité masculine, un peu sauvage mais à l'aise dans un milieu universitaire, recherche une femme aux vues similaires pour une relation à long terme. Allumages: rats et souris, souches d'arbres morts et longues promenades, euh, glissements dans les bois. Le partenaire potentiel doit être disposé à déménager et doit appartenir à la bonne famille. Si seulement trouver une petite amie pour Napoléon était aussi simple, David Chiszar aurait déjà arrangé les choses.

Dans l'état actuel des choses, tout le monde herpétologique retient son souffle collectif, attendant de voir si Napoléon - un serpent à sonnettes en bois dont la naissance il y a trois ans a stupéfait les savants serpents - peut engendrer ses propres bébés. S'il le fait, ce serait une première. Il n'y a aucun cas connu de serpents conçus de cette manière, ayant une progéniture. De plus, il représenterait une forme de clonage dans la nature.

"Son temps n'est pas encore venu", explique Chiszar, professeur de psychologie à l'Université du Colorado et expert en comportement de serpents. «J'ai besoin d'une fille serpent et je n'en ai pas pour lui. Maintenant, si j'étais dans le pays du serpent à sonnettes en bois, ce serait différent. Mais c'est le pays du serpent à sonnettes des Prairies. »

De plus, note Chiszar, la vie sexuelle de Napoléon n'a tout simplement pas été sa priorité jusqu'à présent. "Mais", dit-il, maintenant que Napoléon a atteint l'âge de la maturité sexuelle, "je pense que je vais faire un voyage en Géorgie pour en attraper un."

Napoléon est entré dans le monde de manière complètement inattendue en 1995. Sa mère, alors un cliqueteur de bois de 3 pieds nommé Marsha Joan, avait vécu pratiquement toute sa vie chastement dans sa cage dans le laboratoire de recherche de Chiszar. C'était un serpent vierge. Chiszar, qui l'accompagnait depuis qu'elle avait deux jours, s'en porte garant.

Pourtant, un matin, Chiszar est entré dans le laboratoire, et il y avait Napoléon nouveau-né. Sa naissance est l'un des rares cas documentés de naissance vierge - parthénogenèse - chez les serpents.

«Nous ne savons pas avec certitude comment elle a réussi cela», explique Chiszar, qui garde plus de 100 bêtes glissantes comme sujets pour ses recherches sur les mécanismes sensoriels des serpents. «Je suis sûr qu'elle n'a jamais été avec un garçon, car je n'ai jamais mis de garçon dans sa cage et je ne l'ai jamais mise dans une cage de garçon. Mais elle est partie et a eu un bébé. »

Les tests ADN du sang des deux serpents confirment que Napoléon est presque une copie génétique exacte de sa mère. Aucun serpent-père n'a apporté de matériel génétique au fougueux de 5 ans.

La parthénogenèse est une procédure de reproduction standard chez un certain nombre d'animaux, y compris plusieurs espèces de poissons, de lézards et de grenouilles. Il a même été documenté chez les dindes, par des moyens artificiels. Mais dans le monde du serpent, Papa Snake apporte une contribution importante à la prochaine génération. Jusqu'à récemment, la parthénogenèse avait été signalée - bien qu'elle n'ait jamais été confirmée par des tests ADN - chez une seule espèce, le serpent aveugle de Brahminy.

Chiszar et ses collègues ont depuis pu identifier trois autres serpents femelles en plus de Marsha Joan qui ont produit des bébés sans père: un serpent jarretière errant à l'Université de l'Arizona, un serpent à sonnettes de l'île d'Aruba au zoo de Toledo, Ohio; et une couleuvre rayée au zoo de Phoenix. Il y a également des rapports qu'un serpent de fichier de natation australien au zoo de Brookfield à Chicago l'a fait, et un lézard - un chuckwalla argentin - vivant avec une femme âgée qui le gardait pour son petit-fils à Greeley, au Colorado, aussi.

Tous les serpents, sauf un, étaient des mères plus âgées qui avaient vécu de nombreuses années sans compagnie masculine. Tous les enfants étaient des mâles.

Un peu de fond génétique: Chez l'homme, les femelles portent deux chromosomes X, tandis que les mâles ont un chromosome X et un Y. Chez les serpents, l'inverse est vrai. Chiszar et d'autres scientifiques pensent que les bébés serpents nés de la parthénogenèse sont le produit de la duplication par la mère de ses propres chromosomes à la place du père disparu, ce qui auto-féconde son œuf. Cela conduirait à des embryons avec des chromosomes sexuels XX ou YY - et les YY ne vivent pas. Les scientifiques ne pensent pas qu'il soit possible pour un serpent de produire une progéniture avec un chromosome X et Y - c'est-à-dire une femelle - par le biais de la parthénogenèse.

Mais là encore, ils n'en sont même pas sûrs. Peut-être qu'un serpent quelque part l'a fait, et cela n'a jamais été signalé. Chiszar dit qu'il est possible que la parthénogenèse représente plus de naissances qu'on ne le croyait. En captivité, peu de serpents sont gardés seuls; les zoos appairent généralement leurs animaux. "Même si cela s'était produit plusieurs fois, il est probable que les gardiens de zoo l'auraient manqué, pensant que c'était une naissance normale inspirée par les relations sexuelles", dit Chiszar.

De plus, les reptiles femelles ont une capacité incroyable à stocker le sperme pendant de longues périodes, puis à l'utiliser pour fertiliser leurs ovules à un moment propice. "Le record est de sept ans", explique Chiszar. Ainsi, même lorsqu'une femelle en captivité qui a passé des années sans partenaire accouche, les gardiens attribuent régulièrement un stockage à long terme du sperme. "Peut-être que certains de ces cas n'étaient pas dus à un stockage à long terme", explique Chiszar.

Marsha Joan est décédée tranquillement de sa vieillesse plus tôt cet été, a déclaré Chiszar. Ce n'est que lorsque son fils rencontrera une gentille femme hochet en bois que Chiszar saura s'il est fertile. S'il ne l'est pas, sa naissance ne pourrait être rien d'autre qu'un raté insignifiant du système reproducteur de sa mère, un monstre de la nature. S'il est fertile, Chiszar et les autres chercheurs pourraient être témoins d'une compétence adaptative jusque-là inconnue chez les serpents.

«Nous ne savons pas à quel point cela est courant dans la nature», explique Chiszar. "Le fait qu'il se produise en captivité me dit qu'il se produit probablement aussi dans la nature - mais avoir cette vue et la démontrer sont deux choses différentes."

Chiszar dit que Napoléon subira probablement plus de tests sanguins pour l'analyse génétique. Mais à part cela, le seul travail de Napoléon dans le laboratoire est juste de continuer à grandir et à se préparer pour le jour où Chiszar lui présentera enfin une jolie petite clochette féminine.